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SON OEUVRE

Pierre Fermat était un homme très occupé, ses lettres le montrent sans cesse écartelé entre les obligations de sa charge et sa passion pour les mathématiques. "Ce serait maintenant à mon tour à vous débiter quelques-unes de mes inventions numériques, mais la fin du Parlement augmente mes occupations" (lettre à Pascal, 29 août 1654).

Fermat n’a rien publié de son vivant. Nous ne connaissons ses travaux et ses réflexions que par des annotations dans des ouvrages et par la très riche correspondance qu’il entretenait avec les savants de son siècle.
Heureusement, Samuel-Clément Fermat, s’est consacré à la sauvegarde de ces documents. Ainsi une partie de l’oeuvre de Pierre de Fermat put être publiée à la fin du XVIIème siècle puis rééditée au XIXème siècle. Elle est en cours de réédition.

UNE OEUVRE NON PUBLIÉE

Peu de publication de ses travaux a été faite du vivant de Fermat. On a retrouvé une dissertation géométrique, signée de ses initiales, en 1660, en annexe d'un volume sur la cycloïde publié à Toulouse par le père jésuite Antoine de Laloubère. En 1670, cinq ans après la mort de son père, Samuel Fermat fait paraître le "Diophante" de Bachet de Méziriac annoté de la main de Pierre Fermat, ainsi qu'un certain nombre de lettres de celui-ci. En 1679, il publie sous le titre "Varia Opera Mathématica" les oeuvres de son père qu'il a pu rassembler. Au début du XIXème siècle, sous le Consulat, on fit faire des copies des textes de Fermat conservés, depuis l'époque de  Mersenne, dans les archives du couvent des Minimes de Paris.
Il faudra attendre la fin du XIXème siècle, plus de 230 ans après sa mort, pour que paraisse enfin ce que l'on a pu retrouver de l'oeuvre de Fermat. Pourtant, dès l'annonce de son décès, certains de ses contemporains conscients de l'importance de ses recherches se préoccupaient de la conservation de ses écrits. Témoin cette lettre de Huygens à Carcavi : "J'espère cependant qu'on ne laissera pas perdre ce qu'il reste de ses écrits, et puis que vous avez toujours esté de ses intimes amis, je ne doute pas que vostre intervention auprès de ses héritiers ne soit de grande efficace pour tirer de l'obscurité de si excellentes reliques".

UNE PUBLICATION TARDIVE

1843, M. Villemain, ministre de l'Instruction Publique, fait adopter un projet de loi pour faire une publication d'ensemble de l'oeuvre de Fermat aux frais de l'État.

Août 1844, Guillaume Libri  qui avait annoncé dans un article du Journal des Savants datant de 1839 avoir retrouvé à Metz au cours d'une vente publique un lot de lettres encore inédites de Fermat, se voit confier ce projet de publication. On lui adjoint un jeune mathématicien à l'avenir prometteur, Théodore Despeyrous, originaire de Beaumont de Lomagne. Guillaume Libri fait traîner le projet. En 1848, on découvre qu'il a détourné et vendu à son profit des oeuvres et des manuscrits.

1879, Monsieur Charles Henry publie un travail intitulé : "Recherches sur les manuscrits de Pierre de Fermat" à la suite duquel il reçoit un courrier du prince Baldassare Boncompagni lui signalant qu'il a acquis deux manuscrits renfermant des pièces inédites de Fermat qu'il est disposé à communiquer en vue d'une nouvelle publication des oeuvres du mathématicien.

Le 16 février 1882, une nouvelle proposition de loi est faite à la chambre. Les travaux préparatoires à l'édition sont confiés à Paul Tannery et Charles Henry, l'impression à Gauthier Villars et fils, éditeurs.

1896, les oeuvres de Pierre Fermat en 4 tomes paraissent enfin, ce qui permet aux générations suivantes de prendre connaissance d'une partie de ses travaux : Oeuvres complètes de Fermat, Paul Tannery et Charles Henri, 1891-1912 (4 tomes, épuisé)
Une réédition est en cours :
Oeuvres de Pierre Fermat, La théorie des nombres, textes traduits par Paul Tannery, commentés par Roshdi Rashed, Christian Houzel, Gilles Christol, librairie Blanchard, 1999.

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